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El Canal de Karakum, el más largo del mundo que atraviesa un desierto

Fotografía del Canal de Karakum que da una idea de su envergadura e importancia.

EL CANAL DE KARAKUM ES EL CANAL MÁS LARGO DEL MUNDO, CON 1.375 KILÓMETROS DE LONGITUD.

El canal de Karakum se encuentra en Turkmenistán, Asia Central y atraviesa el Desierto del Karakum, que le da su nombre. Recorre toda la frontera sur de Turkmenistán hasta su capital, Asajabad.

El nombre del canal de Karakum proviene de las dos palabras turcas «Kara Kum», que significa arena negra. El desierto de Karakum cubre una superficie de 350,000 km2, que se corresponde con aproximadamente el 70% de la superficie terrestre de Turkmenistán.

El desierto de Karakum es uno de los lugares más secos del planeta. Sin embargo, hay agua superficial que atraviesa este desierto gracias al Canal de Karakum, de una longitud de 1.375 kilómetros, lo que lo convierte en el canal de irrigación más largo del mundo.

Construido en 1954 durante la era soviética, el Canal de Karakum es uno de los proyectos de riego en el desierto más grandes del mundo. La fuente de agua del canal proviene del río Amu Darya, que es alimentado por los ríos de su país vecino, Uzbekistán. Este canal lleva el agua a las profundidades del desierto, irrigando aproximadamente 6.100 km2 de tierra plantada con cultivos y casi 22.500 km2 de terreno abierto.

Aunque el Canal de Karakum ha llevado agua a la mayor parte del desierto, también ha provocado una salinización desastrosa del 73% de la tierra cultivable de la zona. Esta situación también ha inundado la misma tierra desértica debido a que el canal Karakum sin revestimiento pierde agua a lo largo de su recorrido.

Además, el Canal de Karakum se nutre del agua del Amur-Darya, el principal afluente del Mar de Aral, mermándole de recursos, lo que ha ayudado a acelerar su salinización y desaparición.

Breve historia del Canal de Karakum

Mapa detallado de Turkmenistán, incluyendo poblaciones, red de transporte y accidentes geográficos.
Mapa detallado de Turkmenistán, incluyendo poblaciones, red de transporte y accidentes geográficos. Se puede ver el Canal de Karakum recorriendo la parte sur del país, hasta su capital, Asajabad. Descargar.

El desierto de Karakum tiene una topografía compuesta principalmente de llanuras accidentadas que se alternan con dunas y crestas arenosas. Mesetas, tierras bajas y llanuras que llegan hasta las estribaciones de las montañas dividen el paisaje. El desierto escasamente poblado tiene una densidad de población de aproximadamente un turcomano por cada 4 km2. Los antiguos pobladores del desierto siempre han sido nómadas y dependían del río Amu Darya y del Mar Caspio para su sustento. En las zonas interiores del desierto, los primeros habitantes cavaron pozos profundos para acceder al agua subterránea. Otra fuente de agua fueron las áreas de recolección de lluvia que desarrollaron en la región.

Ya en el siglo XVIII, el gobierno ruso envió equipos de arqueólogos, geólogos y científicos a explorar la zona del Karakum.

Las exploraciones arqueológicas realizadas entre los años 1940 y 1950 revelaron las culturas de la Edad de Piedra y la Edad del Bronce en la región de Dzheytun. El descubrimiento de asentamientos y ciudades antiguos en el área de Asagabad despertataron el interés por las antigüedades de la antigua ciudad parta de Nisa. Durante cientos de años, la desertificación se apoderó de la zona, siendo el actual desierto de Karakum la consecuencia en la actualidad.

Durante la era soviética, el área estaba bajo un plan maestro propuesto por el gobierno soviético para mejorar los recursos hídricos. El Canal de Karakum entró en funcionamiento en 1987 y suministra agua a los oasis del sur y a la ciudad capital de Asagabad.

El actual Canal de Karakum no fue el primer gran intento de llevar el agua del río Amu-Darya al Karakum. A principios de la década de 1950, comenzó la construcción del Canal Principal de Turkmenistán, que comenzaría en una ubicación mucho más al norte (cerca de Nukus) y se extendería hacia el suroeste hacia Krasnovodsk. El canal habría utilizado alrededor del 25% del agua del Amu-Darya. Las obras fueron abandonadas después de la muerte de Joseph Stalin, eligiéndose en su lugar la ruta actual del Canal Karakum.

La necesidad de agua

Mapa del sistema de Canales del Mar de Aral.
Mapa del sistema de Canales del Mar de Aral. Descargar.

Los países de Asia Central – conocidos como los «estanes» – son en la actualidad, auténticos territorios deficitarios en agua, y más después de la disolución de la Unión Soviética.

A principios de la década de 1950, Turkmenistán padecía escasez de agua. En aquella época el desierto de Karakum no tenía agua. Hoy en día, gracias al Canal de Karakum, la región tiene una tierra cultivable inundada con un alto contenido de salinidad indeseable. Los habitantes de Karakum, que hoy viven en pequeñas granjas y pueblos en el desierto con todas las comodidades modernas, han intentado revertir la salinidad del suelo construyendo sistemas de drenaje que dirigen el agua salada lejos de las tierras de cultivo. Como resultado, en la zona se han cultivado con éxito cultivos forrajeros, algodón, frutas y hortalizas.

Desde el final de la Segunda Guerra Mundial, la zona de Karakum ha experimentado un crecimiento económico considerable. El descubrimiento y explotación de sales minerales y depósitos de azufre fomentó la migración a la zona. La construcción de carreteras y ferrocarriles ha traído consigo fábricas, centrales térmicas y centrales hidroeléctricas. El tendido adicional de gasoductos y oleoductos también ha traído prosperidad económica a la zona y ha contribuido a la economía del país

En 2015, el presidente Berdymukhammedov declaró la fiesta nacional bajo el lema “Una gota de agua, un grano de oro”, para ayudar a que la gente tomara conciencia del valor del agua que sus antepasados habían respetado y conocido. También agregó que el gobierno haría mejoras significativas al actual sistema de suministro de agua en el país.

Nota: Fotografía de la portada de Eurasianet.

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