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El Gran Valle del Rift: el punto donde África se rompe

Vista aérea del parte del Gran Valle del Rift en su vertiente oriental, donde es más seco.

EL GRAN VALLE DEL RIFT ACOGE LA REGIÓN DE LOS GRANDES LAGOS DE AFRICA Y SE SIGUE FORMANDO POR UNA ENORME FISURA QUE EN MUCHOS MILLONES DE AÑOS SEPARARÁ ÁFRICA ORIENTAL DEL RESTO DEL CONTINENTE.

El Gran Valle del Rift es una extensa región de tierras bajas que está siendo dividida lentamente por la actividad tectónica.

El Gran Valle del Rift se puede observar a lo largo de la parte oriental del continente africano, discurriendo generalmente en dirección norte-sur, con muchas desviaciones serpenteantes.

Geografía y geología del Gran Valle del Rift

Mapa del Gran Valle del Rift, en África Oriental.
Mapa del Gran Valle del Rift, en África Oriental. Descargar.

La incipiente Placa Somalí ha comenzado a fracturarse separándose de la antigua y más grande Placa Nubia, o Placa Africana, como también se la conoce, alejando el Cuerno de África del continente (a un ritmo estimado de 0,24 a 0,28 pulgadas por año) en el proceso.

Tal fragmentación en esta sección de la litosfera de la Tierra ha formado una red de fisuras y grabens, conocidos colectivamente como el Sistema de Rift de África Oriental. Junto con el Rift del Mar Rojo y el Valle del Rift del Jordán, a veces denominados todo juntos como Gran Valle del Rift, se extiende a lo largo de aproximadamente 6.500 kilómetros, con un ancho promedio de unos 50 kilómetros durante todo su recorrido.

La parte más septentrional del Rift de África Oriental, de aproximadamente 3.000 kilómetros de lago, comienza en el Mar Rojo y el Golfo de Adén y continúa hasta el centro de Mozambique y el norte de Zimbabue.

Dentro del Gran Valle del Rift hay tres microplacas: la Microplaca Victoria (al norte) y las Microplacas Rovuma y Lwandle (al sur).

La relación entre estas tres microplacas, ha producido que a lo largo del tiempo se formen dos grandes zonas en el Gran Valle del Rift:

  • El Valle del Rift Oriental, también conocido como Gregory Rift.
  • El Valle del Rift Occidental también conocido como Albertine Rift.

Valle del Rift Oriental

El término norte de la rama oriental del Rift de África Oriental comienza en la región de Afar, cerca del punto de encuentro del norte de Etiopía, el sureste de Eritrea y el oeste de Djibouti, y aproximadamente donde se unen el Mar Rojo y el Golfo de Adén (una rama del Mar Arábigo).

Aquí es también donde se encuentran las placas Nubia, Somalí y Arábiga: un sitio conocido como la Triple Unión de Afar. A partir de aquí, comienza la grieta más antigua y definida de todo el sistema, la grieta etíope.

Luego, la rama oriental continúa en rumbo suroeste a través del centro de Etiopía antes de dividir aproximadamente a Kenia de norte a sur, tomando un camino un poco al oeste de la ciudad capital de Nairobi y terminando cerca del monte Kilimanjaro (el pico más alto de África).

La rama sureste sigue la costa sureste de África hasta el canal de Mozambique, con algunas fisuras cerca de la costa, en el fondo del océano Índico.

Vista del monte Kilimanjaro nevado en un día despejado.
Vista del monte Kilimanjaro nevado en un día despejado, desde el Parque Nacional Amboseli.

Valle del Rift Oriental

El Valle del Rift Oriental traza un camino semicircular (que se curva hacia el oeste) a través de la parte norte de la región africana de los Grandes Lagos (también conocida como lagos del Valle del Rift) antes de continuando su viaje hacia el sur hasta la costa este del centro de Mozambique, a través de la sección sur de la región de los Grandes Lagos.

Mientras que la rama oriental es generalmente árida, la rama occidental es excepcionalmente diversa, con bosques de tierras altas, picos nevados y sabanas que complementan los numerosos lagos y humedales.

¿Qué causó la aparición del Gran Valle del Rift?

Las fisuras, o valles de fisuras, se forman cuando las enormes losas rocosas de la litosfera (es decir, la corteza terrestre y el manto superior), conocidas como placas tectónicas, se rompen (lo cual se llama «rift» en inglés).

Esto difiere de la formación de valles fluviales y glaciares, que son excavados por las fuerzas de la erosión, a veces constantes y a veces violentas.

En el caso del sistema de Rift de África Oriental, es la desviación de la relativamente nueva Placa Somalí de la Placa Nubia original, que domina el continente, lo que ha creado el largo y estrecho rift continental Norte-Sur. A medida que las placas se estiran horizontalmente, se vuelven más delgadas y se fracturan en una gran cantidad de fisuras, grandes y pequeñas.

Este proceso se ha venido desarrollando desde principios del Mioceno, hace entre 22 y 25 millones de años. Si bien los principios básicos de la tectónica de placas y el vulcanismo/magmatismo están a la vista en África Oriental, la mecánica geológica que subyace en algunas de las formaciones en evolución del rift de África Oriental es un tema de debate continuo entre los investigadores.

El Gran Valle del Rift en las noticias

El monte Nyiragongo

El crater del monte Nyiragongo siempre está activo y listo para entrar en erupción (República Democrática del Congo).
El crater del monte Nyiragongo siempre está activo y listo para entrar en erupción (República Democrática del Congo).

El 22 de mayo de 2021, el monte Nyiragongo, de 3.470 metros de altura, entró en erupción con fuerza. Más de 80.000 hogares y un total de más de 400.000 personas, tuvieron que ser evacuados de la ciudad de Goma (y sus alrededores), en la República Democrática del Congo.

El Nyiragongo muestra regularmente signos de actividad, como lo demuestra el charco de lava que puede verse dentro de su cráter. Pero ese día, el volcán expulsó una cantidad de lava que se escurrió a través de fracturas de las laderas del mismo, invadiendo rápidamente las afueras de la metrópolis de 1,5 millones de habitantes a 10 kilómetros de distancia. Además de la devastación a gran escala, decenas de personas murieron y resultaron heridas. Este volcán en medio del Rift de África Oriental también entró en erupción en 2022, matando a aproximadamente 250 personas y dejando a 120.000 sin hogar, y en 1977, matando a entre 600 y 2.000 personas con sus abrumadores flujos de lava.

La fisura en Kenia

En marzo de 2018, surgió una grieta considerable en la corteza terrestre en el área de Suswa, en el suroeste de Kenia. La fisura de 15 metros de ancho y varios kilómetros de largo se tragó parte de la carretera Nairobi-Narok y obligó a la evacuación de algunas familias.

No obstante, el desplazamiento de las placas tectónicas suele ser imperceptiblemente lento, pero la combinación de fuertes lluvias y actividad sísmica dejó una cicatriz en el terreno que demuestra claramente el gran proceso que algún día (dentro de decenas de millones de años a partir de ahora) podría separar parte de África Oriental del continente (dando lugar a algo similar a lo que pasó con Madagascar hace millones de años).

Lucy, la australopithecus afarensis del rift africano

Pero el Gran Valle del Rift también aporta noticias positivas. De hecho, las variaciones ambientales únicas pueden haber planteado desafíos y oportunidades que catalizaron en gran medida la evolución de nuestros ancestros homínidos y australopitecus. En esta parte del mundo se han desenterrado varios fósiles importantes que han ayudado a perfeccionar nuestra comprensión de nuestro linaje biológico. Quizás el espécimen más famoso de todos sea el Australopithecus afarensis de aproximadamente 3,2 millones de años conocido como Lucy.

Lucy fue descubierta por el paleoantropólogo Donald Johanson y su equipo en 1974 en el valle Awash de Etiopía, que forma parte del Triángulo / Depresión de Afar.

Lucy (Australopithecus afarensis), la mujer prehistórica de las cavernas. Museo Neandertal, Mettmann, cerca de Dusseldorf, Renania del Norte-Westfalia, Alemania.

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