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El Mar de Aral: el mar que se convirtió en desierto

Mar de Aral - Barco varado en Muynak en lo que antes era una superficie inmensa de agua (y hoy es un desierto).

EL MAR DE ARAL YA NO EXISTE. AÑOS DE SOBRE EXPLOTACIÓN SOVIÉTICA ACABARON CON EL GRAN LAGO SALADO QUE HABÍA EN ASIA.

El gran lago salado de Asia ya no existe. Su fondo está reseco y los vientos dispersan la arena cargada de sal y químicos de la agricultura intensiva de la época soviética, que es cuando se cometieron todo tipo de desmanes ambientales para promover el cultivo del algodón en pleno desierto.

Hoy, la superficie cubierta por agua no llega ni al 10% de la superficie original.

¿Donde está el Mar de Aral?

Hasta finales del siglo XX, el Mar de Aral era el cuarto lago salino más grande del mundo, con una superficie de 63.000 kilómetros cuadrados. Sin embargo, el lago comenzó a menguar en la década de 1960, cuando el gobierno de la Unión Soviética decidió desviar dos de sus principales ríos de entrada, el Syr Darya y el Amu Darya, para irrigar la región desértica circundante.

Los restos del lago se encuentran entre Kazajistán y Uzbekistán.

El nivel de salinidad del lago ha aumentado de menos de 10 gramos/litro a más de 100 g/l en lo que queda del lago. La región, una vez muy próspera, ahora está muy contaminada, con graves problemas de salud pública.

Sin embargo, se están realizando esfuerzos para evitar que el Mar de Aral se seque por completo.

Ubicación del Mar de Aral

El Mar de Aral, también conocido como Orol Dengizi (uzbeko) o Aral Tengizi (kazajo), es un lago salino en Asia central que se extiende a ambos lados del límite entre Uzbekistán y Kazajistán al sur y al norte.

Mapa de la situación del Mar de Aral en Asia Central, entre Kazajistán y Uzbekistán.
Mapa de la situación del Mar de Aral en Asia Central, entre Kazajistán y Uzbekistán. Descargar.

Mapa del Mar de Aral

El lago una vez cubrió 68.000 kilómetros cuadrados entre las regiones de Kyzylorda y Aktobe en Kazajistán y la región de Karakalpakstán en Uzbekistán. El Mar Caspio en el oeste es el cuerpo de agua grande más cercano al lago.

Su área de captación es de aproximadamente 1,5 millones de millas cuadradas y drena Uzbekistán y partes de Kazajistán, Tayikistán, Afganistán, Turkmenistán, Irán y Kirguistán.

Mapa del Mar de Aral, o al menos de lo que queda de el, entre la frontera de Kazajistán y Uzbekistán.
Mapa del Mar de Aral, o al menos de lo que queda de el, entre la frontera de Kazajistán y Uzbekistán. Descargar.

Geología y formación del lago

La depresión, que más tarde se llenó de agua y se convirtió en el Mar de Aral, se formó a finales del Período Neógeno, hace unos 2,6 millones de años.

Durante este período, el río Amu Darya, una de los principales afluentes del Aral, desembocaba en el Mar Caspio. Pero algunos geógrafos, como Nick Middleton, creen que los ríos comenzaron a fluir hacia el Aral en la época geológica actual (época del Holoceno).

El pueblo de pescadores de Urga, a orillas del lago Sudochye, también conocido como parte del antiguo Mar de Aral en Karakalpakstán, Uzbekistán.
El pueblo de pescadores de Urga, a orillas del lago Sudochye, también conocido como parte del antiguo Mar de Aral en Karakalpakstán, Uzbekistán.

Sin embargo, Syr Darya pudo haber comenzado a fluir hacia el lago mucho antes. Es posible que la región se hubiera secado alrededor de la época del Pleistoceno medio y se haya inundado nuevamente en la época del Holoceno temprano.

El Amu Darya se desvió temporalmente hacia el mar de Aral y se combinó con el Syr Darya para convertirse en la principal fuente de agua del lago hasta la década de 1960.

Los dos ríos representaron el 75% del agua que ingresa al lago, mientras que el 25% fue agua de lluvia.

Clima e hidrología

Evolución del Mar de Aral en los años 1973-1989-1999-2001-2003-2009 (Fuente: US Geological Survey / NASA)
Evolución del Mar de Aral en los años 1973-1989-1999-2001-2003-2009 (Fuente: US Geological Survey / NASA)

El Mar de Aral se encuentra dentro de la región de clima duro de Asia Central.

El área experimenta un clima continental desértico, caracterizado por veranos calurosos, inviernos fríos y temperatura del aire diurna variable.

La región del Aral recibe escasas precipitaciones, con una precipitación media anual de 100 mm. Las lluvias son frecuentes en otoño y primavera. Los vientos del noroeste son comunes en invierno y otoño, mientras que los vientos del suroeste y del oeste prevalecen en verano y primavera.

Hasta la década de 1960, la principal fuente de agua del mar de los Urales eran los ríos Syr Darya y Amu Darya, que representaban cerca de las cuatro quintas partes de su suministro de agua.

Sin embargo, cuando el gobierno soviético desvió los ríos para regar las granjas del valle de Fergana, el balance hídrico se vio muy afectado debido a la alta tasa de evaporación. La evaporación redujo el nivel del agua en el lago en la misma cantidad que trajeron los ríos. Por lo tanto, el desvío de los ríos hizo que el mar se encogiera lentamente con el paso de los años. A lo largo de los años, el nivel del agua ha disminuido en más de 6 metros por año.

El tamaño del lago también se ha reducido a menos del 10% del área original.

Historia del Mar de Aral

Hoy, los barcos del Mar de Aral solo sirven para darle sombra a los camellos.
Hoy, los barcos del Mar de Aral solo sirven para darle sombra a los camellos.

Los nómadas del desierto habitaban la mayor parte de las áreas alrededor del lago. Sin embargo, no se sabe mucho sobre ellos ya que dejaron pocos registros escritos.

Más tarde, los Kwarazm de la dinastía Tang ocuparon el delta del Oxus en el sur y establecieron la frontera occidental china en la región.

La expedición rusa, dirigida por Alexey Butakov, llevó a cabo la primera exploración del Mar de Aral en 1848. Tres años más tarde, establecieron la primera industria pesquera en la zona.

Sin embargo, la armada rusa estableció el primer puesto en la región de Aral en Raimsk en 1847, que luego se convirtió en Fort Aralsk.

Dado que el mar de Aral no se conecta con ningún otro cuerpo de agua, los rusos desmontaron sus barcos y los transportaron por tierra y luego los volvieron a montar en Aralsk. Uno de los barcos fue utilizado por Butakov para inspeccionar la región del lago en 1848.

Los rusos tardaron dos años en explorar toda la zona.

El Mar de Aral: un `roceso de desaparición irreversible

Antes de la década de 1960, el mar de Aral tenía una profundidad máxima de 69 metros (costas occidentales) y una superficie de 68.000 kilómetros cuadrados. Tenía una longitud máxima de 435 kilómetros de norte a sur y 290 kilómetros de ancho de oeste a este.

Sin embargo, la profundidad promedio era de menos de 16 metros.

La costa norte tenía numerosas bahías y la costa este tenía un enorme delta del río (Syr Darya) bordeado por aguas poco profundas. El delta de Amu Darya está en la costa sur.

Los cambios del gobierno soviético en la década de 1960

A principios de la década de 1960, el gobierno soviético ideó un plan para hacer del algodón una de sus principales exportaciones. Como parte del plan, las aguas de Syr Darya y Amu Darya se desviaron del flujo hacia el mar de Aral para irrigar la región del desierto.

Los soviéticos convirtieron grandes extensiones de tierra no utilizada en Uzbekistán, Kazajstán y Turkmenistán en tierras de cultivo y dependían del agua de los dos ríos y sus afluentes.

Aunque se construyeron muchos canales en la década de 1960, la mayoría de ellos estaban mal construidos, lo que permitió un exceso de fugas y evaporación y desperdició entre el 30 % y el 75 % del agua.

Situación actual del Aral

  • Para 1960, el gobierno soviético había desviado cerca de 60 kilómetros cúbicos de agua del Mar de Aral.
  • Entre 1961 y 1970, el nivel del agua del lago disminuyó unos 20 centímetros al año.
  • A fines de la década de 1980, el nivel del agua se redujo en al menos 80 cm cada año.
  • Para 1989, el lago había retrocedido y formado dos porciones separadas; el Mar Menor (Mar de Aral del Norte) y el Mar Mayor (Mar de Aral del Sur).
  • Entre 1960 y 1998, la superficie del lago se redujo en más del 60 % y el volumen se redujo en más del 80 %.
  • Para 2004, solo quedaba el 25% de la superficie del agua del Mar de Aral.
  • El nivel de salinidad también había aumentado casi diez veces, de 10 g/l en la década de 1960 a 100 g/l en la década de 200.

Impacto ambiental

Países De Asia Central - Mapa con los países de Asia Central.
Países De Asia Central – Mapa con los países de Asia Central. Descargar.

La desaparición del Mar de Aral no sorprendió a los soviéticos ya que esperaban que sucediera en algún momento.

Sin embargo, la ciudadanía no estaba preparada para hacer frente a las consecuencias ambientales que seguirían. La rápida reducción del lago ha provocado numerosos problemas en la región, el principal de los cuales es el colapso de su ecosistema.

El alto contenido de minerales y sal ha hecho que el agua no sea apta para el uso tanto de la vida silvestre como de los humanos y mató a las especies marinas que alguna vez fueron abundantes, como el barbo, las carpas, el esturión y la cucaracha.

La industria pesquera que una vez prosperó en la región, empleando a más de 40.000 personas, quedó prácticamente destruida.

Tan pronto como los niveles del agua cayeron, la salud de las personas que vivían en la región comenzó a deteriorarse. El polvo arrastrado desde el fondo del mar contenía material tóxico, como fertilizantes, sal y pesticidas. Las poblaciones más afectadas son las mujeres y los niños. Algunos niños nacen con bajo peso al nacer y anomalías resultantes de sustancias tóxicas. Las principales complicaciones entre los adultos van desde enfermedades renales, anemia y cáncer de garganta.

Estrategias de restauración

La supervivencia y el futuro del Mar de Aral radican en las decisiones tomadas por cinco países: Turkmenistán, Kazajistán, Tayikistán, Uzbekistán y Kirguistán.

Los cinco países adoptaron el Programa de la Cuenca del Mar de Aral en 1994 como parte de la estrategia de restauración. El programa tenía como objetivo estabilizar el medio ambiente de la cuenca, rehabilitar las áreas alrededor del mar y mejorar la gestión del agua del lago.

El programa ha recibido un apoyo abrumador de varios organismos internacionales, incluidos el Banco Mundial, PNUD, USAID, ADB y otros gobiernos extranjeros.

Sin embargo, el proceso de restauración ha enfrentado numerosos desafíos, incluida la falta de cooperación por parte de los estados miembros y la falta de conocimiento público de algunas iniciativas.

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