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Marte, el planeta rojo al que la humanidad quiere llegar

Marte es llamado el Planeta Rojo por la oxidación que se da en su superficie.

SATURNO ES EL SEGUNDO PLANETA MÁS GRANDE DEL SISTEMA SOLAR Y PUEDE VERSE CON CUALQUIER TELESCOPIO.

Marte, que orbita alrededor del Sol a una distancia de 210 millones de kilómetros, es el cuarto planeta en orden desde el Sol. Con un diámetro de 6.804 kilómetros, Marte es el segundo planeta más pequeño del sistema solar después de Mercurio.

Marte es el planeta, dejando la Tierra a un lado, más estudiado del sistema solar, y cuando empieces a comprender el Planeta Rojo, verás el motivo.

La superficie marciana es un paisaje extraño, aunque algo familiar. Quizás uno de los aspectos más llamativos de Marte sean sus similitudes con la Tierra: El eje de Marte está inclinado unos 25 grados, casi idéntica a la inclinación de la Tierra. El resultado es que un día en Marte es sólo media hora más largo que en la Tierra. Marte tiene aproximadamente la mitad del tamaño de la Tierra y tan sólo alrededor del 11% de su masa.

Infografía de Marte, incluyendo los datos más importantes del planeta.
Infografía de Marte, incluyendo los datos más importantes del planeta.

Clima en Marte

La falta de una atmósfera espesa dificulta que el calor del sol circule por el planeta. Esto hace que Marte tenga fluctuaciones extremas de temperatura, que pueden variar desde alrededor de 22ºC hasta muy por debajo de menos 100ºC.

Estos cambios drásticos de temperatura también tienen un impacto en el clima marciano. Las temperaturas gélidas en los polos y cerca de ellos hacen que el monóxido de carbono de la atmósfera se condense en la superficie en forma de hielo seco. Durante el invierno, los casquetes polares marcianos aumentan de tamaño a medida que se condensa más hielo seco en la superficie.

Durante el verano, las temperaturas más cálidas convierten el hielo seco nuevamente en monóxido de carbono y los casquetes polares retroceden. Los astrónomos también creen que estas fluctuaciones de temperatura provocan tormentas de polvo en Marte.

Las diferencias de temperatura crean vientos de alta velocidad que levantan polvo de la superficie. En ocasiones, estas tormentas de polvo pueden llegar a ser tan inmensas que cubren todo el planeta en una sola tormenta. La suciedad y el polvo transportados a la atmósfera por las tormentas de polvo es lo que hace que Marte tenga, también, el cielo rojo.

Topografía de Marte

El Mars Rover de la NASA en la superficie de Marte.
El Mars Rover de la NASA en la superficie de Marte.

Geográficamente, Marte se caracteriza por dos regiones separadas: las Tierras Altas y las Tierras Bajas.

Las Tierras Altas están ubicadas en el hemisferio sur de Marte y representan aproximadamente dos tercios de toda la superficie marciana.

Las Tierras Bajas se extienden por todo el hemisferio norte y constituyen un tercio de la superficie marciana.

En general, las Tierras Altas se definen por tener una gran cantidad de cráteres de impacto mientras que las Las Tierras Bajas son todo lo contrario: tienen muy pocos cráteres y una superficie bastante lisa.

Las Tierras Bajas también albergan todos los volcanes de Marte, junto con el cañón más grande del sistema solar: el Valle Marineris que se extiende por 4.000 kilómetros de longitud y tiene 7 kilómetros de profundidad.

Para tener una idea de lo que significa, si el Valle Marineris se ubicara en la Tierra, el valle se extendería por todo Estados Unidos.

Agua en Marte

Aunque hoy Marte es seco y árido, esto no siempre fue así. Hace unos tres mil millones de años, Marte casi se parecía a la Tierra. La atmósfera tenía grandes cantidades de oxígeno y el agua líquida fluía por la superficie en forma de arroyos, ríos, lagos y quizás incluso océanos.

La evidencia de la existencia de agua en Marte está muy extendida. Los exploradores marcianos han descubierto evidencia directa de agua en forma de rocas y minerales. La superficie marciana está dominada por basalto: rocas ígneas compuestas de olivino, plagioclasa y piroxeno.

Cuando estas rocas entran en contacto con el agua, el agua puede alterarlas tanto física como químicamente. Estos nuevos minerales se denominan minerales hidratados. Cuando el basalto de Marte entra en contacto con el agua durante un período de tiempo, se producen minerales como yeso, sulfato, minerales carbonatados y minerales arcillosos.

Y los científicos han descubierto todos estos minerales en Marte. Dado que estos minerales sólo pueden formarse en presencia de agua, hay muy buenas razones para creer que existió agua líquida en Marte. Además de la evidencia química, los satélites y rovers en órbita han descubierto impresionantes estructuras físicas que probablemente se formaron a partir del agua que fluía. Estos incluyen lechos de lagos, canales de ríos, cuencas oceánicas e incluso deltas.

Marte tiene casquetes polares, como en la Tierra.
Marte tiene casquetes polares, como en la Tierra.

Historia de Marte

Para entender cómo Marte pasó de ser un planeta azul a uno rojo, debemos echar un vistazo a lo que la ciencia ha revelado sobre su historia.

La historia de Marte se divide en cuatro períodos de tiempo separados: Pre-Noé, Noé, Hesperio y Amazónico.

Períodos de tiempo de Marte

Período Pre-Noé

El período Pre-Noé es el período comprendido entre hace 4,5 y 4,1 mil millones de años. Representa el período de tiempo entre la formación del Planeta Rojo y el comienzo del Bombardeo Intenso Tardío. Se sabe muy poco sobre este período porque las fuerzas geológicas han remodelado la superficie de Marte desde entonces.

Período Noé

Desde hace 4.100 a 3.700 millones de años, Marte estuvo en el período de Noé. Este período de tiempo se clasificó principalmente por el Bombardeo Intenso Tardío, un período de tiempo en el que los escombros de la formación del sistema solar literalmente bombardearon los planetas. Fue durante este mismo período en Marte que la vida comenzó a afianzarse en la Tierra. Sorprendentemente, fue durante el Período de Noé cuando el agua probablemente comenzó a fluir en abundancia por la superficie marciana. También fue durante este período que se cree que Marte se volvió habitable. No sólo había agua líquida, sino que la atmósfera era mucho más densa y cálida de lo que es hoy. Además, la materia orgánica comenzó a formarse en abundancia en el agua marciana. Si alguna vez surgió vida en Marte, probablemente sería durante este período de tiempo. Durante los próximos 700 millones de años, Marte seguiría siendo un mundo habitable.

Período Hesperio

Sin embargo, las cosas empezaron a cambiar durante la siguiente era: el Período Hesperio. Comenzando hace 3.700 millones de años y terminando hace 3.000 millones de años, el Hesperio fue un período muy interesante para Marte.

Las inundaciones masivas eran comunes en esta época, al igual que las erupciones volcánicas. De hecho, fue durante este período cuando comenzó a formarse el volcán más grande del sistema solar: el Olympus Mons (Monte Olimpo) de 25 kilómetros de altura (casi tres veces más alto que el Monte Everest).

Período Amazónico

Sin embargo, cuando este período llegó a su fin hace 3.000 millones de años, Marte ya no era la canica azul que alguna vez fue. Su campo magnético se estaba debilitando y, como resultado, no tenía protección contra el viento solar. Con el tiempo, la radiación del sol despojó a Marte de su atmósfera densa. Las temperaturas comenzaron a caer en picado, el agua se congeló o se descompuso por la radiación solar. Curiosamente, el campo magnético de Marte se debilitó debido a una pérdida de calor interno, resultado directo del hecho de que los planetas más pequeños pierden calor más rápido.

Con la pérdida de su atmósfera y agua, Marte rápidamente pasó de un oasis a una desolación. El mundo que alguna vez estuvo cubierto de agua ahora era mayoritariamente seco y árido. Sus ríos y océanos se secaron o congelaron rápidamente y su atmósfera oxigenada se evaporó en el espacio.

¿Hubo vida en Marte alguna vez?

Durante casi mil millones de años, Marte fue tan habitable como lo fue la Tierra así que es muy posible que durante ese tiempo se formara vida en Marte. Si así fuera, sería razonable hacerse dos preguntas: ¿habría podido la vida sobrevivir a la transformación de Marte o se extinguió rápidamente?

Si la vida sobreviviera y se adaptara a estas condiciones, sólo habría un lugar donde podría existir: en las profundidades del subsuelo. Curiosamente, Marte no perdió toda su agua líquida. Hay evidencia suficiente para sugerir que todavía existe agua en forma líquida en las profundidades del subsuelo, protegida de la radiación solar por una gruesa capa de roca. Sin embargo, la única razón por la que esta agua puede permanecer líquida en temperaturas tan frías es por la cantidad de sal disuelta en el agua.

De hecho, esa agua agua es tan salada que ninguna forma de vida en la Tierra podría sobrevivir en tales condiciones. Si existe vida en estas corrientes subterráneas, habría tenido que adaptarse de alguna manera a estas condiciones con el tiempo. Esto es posible dado el tiempo que tardó Marte en transformarse, dando a cualquier forma de vida tiempo suficiente para adaptarse potencialmente a estas condiciones cambiantes.

Por ello, a la hora de buscar vida en Marte, existen tres posibilidades. En primer lugar, que nunca surgió vida en Marte y nunca se encontrará evidencia de su existencia. En segundo lugar, la vida surgió en Marte, pero fue aniquilada cuando Marte se volvió inhabitable. En tercer lugar, la vida surgió y se adaptó al entorno cambiante, esperando ser descubierta en las profundidades del subsuelo.

Esperemos que futuras misiones al Planeta Rojo respondan estas preguntas.

La historia de las observaciones sobre Marte

Marte es visible a simple vista sin necesidad de ningún tipo de equipo, por lo que se conoce su existencia desde la antigüedad. Las primeras observaciones registradas de Marte provienen de las antiguas civilizaciones de Mesopotamia. Hace más de 5.000 años, los sumerios creían que Marte era el dios Nergal, el dios de la guerra y la plaga.

En culturas posteriores, como la griega y la romana, a menudo se creía que Marte era el dios de la guerra (de hecho, el nombre de Marte proviene del dios romano de la guerra). Dado su color rojo, que se puede observar a simple vista, no es de extrañar que diversas culturas asociaran a Marte con la guerra y la muerte.

En 1610, Galileo Galilei se convirtió en el primer ser humano en observar Marte a través del ocular de un telescopio. Desafortunadamente para Galileo, su telescopio no era lo suficientemente potente como para discernir ninguna característica de Marte. A mediados del siglo XVII, el astrónomo Christiaan Huygens fue el primero en trazar un mapa de la superficie de Marte y, aunque el mapa es muy inexacto para los estándares actuales, fue el primer mapa en reconocer que Marte tenía características superficiales.

En el siglo XIX, los telescopios habían avanzado lo suficiente como para que los astrónomos comenzaran a identificar características individuales de la superficie de Marte. En 1877, el astrónomo Giovanni Schiaparelli produjo el primer mapa detallado de Marte utilizando un telescopio de 8,7 pulgadas. La característica más notable del mapa de Schiaparelli fue la existencia de canales en la superficie de Marte. Durante décadas, los astrónomos creyeron que había canales a lo largo de la superficie de Marte, y muchos plantearon la hipótesis de que estos canales estaban siendo creados por una civilización inteligente. La existencia de agua líquida dio lugar a reclamaciones de vegetación y animales. Sin embargo, a medida que los telescopios se hicieron más potentes, los canales aparentemente desaparecieron. Al final resultó que, los canales eran simplemente una ilusión óptica. A principios del siglo XX, la teoría de los canales en Marte había quedado ampliamente desacreditada.

Marte seguiría siendo un mundo de misterio hasta la carrera espacial en las décadas de 1960 y 1970. La Unión Soviética fue el primer país en intentar misiones robóticas a Marte en 1960, pero lamentablemente todas fracasaron. El primer sobrevuelo exitoso de Marte lo realizó la NASA en 1965 con la nave espacial Mariner 4. En 1971, Mariner 9 se convirtió en la primera nave espacial en entrar en órbita alrededor de Marte. Las primeras naves espaciales robóticas que llegaron a la superficie de Marte fueron los módulos de aterrizaje Mars 2 y Mars 3, ambos lanzados por la Unión Soviética. En 1971, las dos naves espaciales llegaron con éxito a Marte. Mars 2 se rompió durante su descenso, pero Mars 3 aterrizó con éxito en la superficie, pero solo permaneció operativo durante 20 segundos. El primer aterrizaje verdaderamente exitoso en Marte fue la misión Viking de la NASA en 1975. En 1975, la NASA lanzó Viking 1 y Viking 2, y ambos aterrizaron con éxito en la superficie de Marte en 1976. Viking 1 permaneció operativo durante seis años, mientras que Viking 2 permaneció operativo. por tres años. Ambos módulos de aterrizaje proporcionaron a los científicos las primeras imágenes en color de la superficie marciana.

En la década de 1990 se llevaron a cabo algunas de las misiones más importantes a Marte, incluido el primer rover que aterrizó y se dirigió con éxito sobre la superficie marciana. En 1997, la misión Mars Pathfinder de la NASA aterrizó con éxito en la superficie y desplegó el primer rover de Marte. Ese mismo año, el Mars Global Surveyor de la NASA entró en órbita alrededor de Marte y proporcionó a los científicos algunas de las imágenes más detalladas de la superficie marciana, así como un mapa completo de todo el planeta.

Actualmente hay tres rovers operativos en Marte. Tanto Curiosity como Perseverance son operados por la NASA, mientras que el rover Zhurong es operado por China. Además de los tres rovers, actualmente hay ocho naves espaciales en órbita alrededor de Marte.

Geología marciana

La superficie de Marte es un lugar fascinante. Quizás lo más fascinante es el hecho de que la superficie está dividida en dos grandes regiones llamadas Tierras Altas y Tierras Bajas. Las tierras altas existen en el hemisferio sur, mientras que las tierras bajas existen en el hemisferio norte. Las dos regiones son muy diferentes entre sí en términos de geología superficial. Las tierras bajas del norte se caracterizan por vastas llanuras suaves y volcanes, mientras que las tierras altas del sur se caracterizan por una gran cantidad de cráteres de impacto. Estas diferencias sugieren que, por alguna razón, las tierras bajas son más jóvenes que las tierras altas. Una superficie lisa y la falta de cráteres de impacto sugieren una historia de actividad geológica. Otra explicación es que el hemisferio norte de Marte fue impactado por un objeto grande, casi del tamaño de un planeta, hace unos cuatro mil millones de años. Si este es el caso, las tierras bajas podrían ser en realidad un único cráter de impacto.

Al igual que la Tierra, Marte alberga dos grandes casquetes polares, uno en el Polo Norte y otro en el Polo Sur. Los casquetes polares de Marte están compuestos en un 70% por agua helada. El 30% restante es una combinación de dióxido de carbono congelado y monóxido de carbono. Al igual que los casquetes polares de la Tierra, los casquetes polares marcianos pueden crecer y encogerse según la estación. Durante el verano, el calor del sol derrite el dióxido de carbono y el monóxido de carbono congelados, que luego regresan a la atmósfera. Durante el invierno, estos dos gases se congelan y se depositan en la superficie. El derretimiento y congelación de los gases en la atmósfera marciana también tiene un efecto en el clima del planeta. El proceso de derretimiento y congelación de los casquetes polares transporta polvo y vapor de agua a través de la superficie marciana, creando nubes, vientos e incluso tormentas de polvo.

Cañones y volcanes en Marte

Como hemos dicho, con 21.000 metros de altura, el Olympus Mons es el volcán más grande de Marte, ubicado en una región conocida como Región de Tharsis. Hace miles de millones de años, esta zona era extremadamente activa con puntos críticos. Estos puntos calientes suministran continuamente a la superficie lava fresca que se acumula, se enfría, se solidifica y deja una montaña detrás. En la Tierra, este proceso está limitado debido al movimiento de la corteza terrestre mediante la tectónica de placas.

Hawái es un ejemplo perfecto de formación de volcanes en la Tierra en comparación con los volcanes de Marte. Los volcanes de Hawái se formaron sobre un punto volcánico ubicado debajo de la placa del Pacífico. A medida que las placas se mueven por la superficie del planeta, los puntos calientes debajo de ellas permanecen estacionarios. A medida que el punto caliente libera lava a la superficie y forma un volcán, el volcán en formación puede alejarse del punto caliente y su formación se detendrá. De esta manera, las placas actúan como una cinta transportadora mientras el punto de acceso deja caer continuamente material nuevo sobre la cinta transportadora para retirarlo. En la Tierra, un punto caliente puede producir múltiples volcanes, como ocurrió en Hawaii. Marte, sin embargo, es una historia diferente. Los volcanes se formaron prácticamente de la misma manera; un punto caliente ubicado debajo de la corteza marciana suministró a la superficie lava fresca que se enfrió y solidificó para formar un volcán. Sin embargo, a diferencia de la Tierra, Marte no tiene placas. Más bien, una placa abarca todo el planeta. Debido a esto, los volcanes en formación no pueden alejarse de los puntos calientes y, por lo tanto, un punto caliente creará un volcán gigantesco en lugar de los múltiples volcanes que de otro modo crearía aquí en la Tierra. La gravedad también es un factor importante. La gravedad en la Tierra es mucho más fuerte y impedirá que cualquier montaña alcance un cierto tamaño. En Marte, la gravedad es mucho más débil y, por lo tanto, las montañas tienen más espacio para formarse. Estos y otros factores han permitido que los volcanes marcianos crezcan hasta alcanzar tamaños fantásticos. Olympus Mons es tan grande que tiene casi el mismo tamaño que el país de Francia.

Además de albergar el volcán más grande del sistema solar, Marte también alberga uno de los cañones más grandes. El Valle Marineris es un vasto cañón que se extiende a lo largo de una distancia de 4.000 kilómetros y tiene una profundidad promedio de 7.000 metros.

En comparación, el cañón más grande de la Tierra, el Gran Cañón, tiene 446 kilómetros de longitud y una profundidad promedio de dos kilómetros. Esto significa que el Valle Marineris tiene casi nueve veces el tamaño del Gran Cañón.

Cómo se formó exactamente este gigantesco cañón sigue siendo un misterio, aunque probablemente sea el resultado de la ruptura de la corteza marciana. No muy lejos del Valle Marineris se encuentra la región de Tharsis, que alberga todos los grandes volcanes de Marte.

Datos claves de Marte

Diámetro6.904 kilómetros
Masa0,107 Earths
Peso de 100 kilos171 kilos
Lunas2
Anillos0
Distancia del Sol210 millones de kilómetros
Período Orbital687 dias terrestres
Período Rotacional24 horas y 30 minutos
Temperatura en Superficie-22,7º C
Composición Atmosférica90% dióxido de carbono
Composición de SuperficieOxígeno, Silicio y Hierro
Fecha de DescubrimientoHace más de 5.000 años
Descubierto porCivilización Sumeria

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