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Las Islas de la Polinesia: el paraíso del Pacífico

Vista aérea de Bora Bora, parte de la Polinesia Francesa.

LAS ISLAS DE LA POLINESIA REPRESENTAN LO EXÓTICO Y REMOTO EN EL IMAGINARIO DE TODOS AUNQUE HAN SUFRIDO UN PROCESO DE OCCIDENTALIZACIÓN DESDE HACE VARIOS SIGLOS.

  • La Polinesia es un grupo de más de 1.000 islas en el Océano Pacífico que forman un triángulo con Hawái en el norte, la Isla de Pascua en el este y Nueva Zelanda en el sur.
  • Los habitantes de cada isla desarrollaron sus propias costumbres y tradiciones específicas, por lo que no existe una única cultura polinesia sino varias culturas similares con una historia compartida.
  • Las diversas culturas, prácticas y tradiciones polinesias cambiaron drásticamente como resultado del colonialismo europeo.

¿Dónde está la Polinesia en Oceanía?

Mapa de las regiones de Oceanía: Polinesia, Melanesia y Micronesia.
Mapa de las regiones de Oceanía: Polinesia, Melanesia y Micronesia. Descargar.

La Polinesia es un grupo de más de mil islas en el Océano Pacífico. De hecho, el nombre Polinesia significa «muchas islas» en griego.

Estas islas forman un triángulo con Hawái al norte, la Isla de Pascua al este y Nueva Zelanda al sur. Dentro de esta región hay muchas otras islas conocidas, incluidas la Polinesia Francesa, Samoa y las Islas Cook. Al oeste de la Polinesia se encuentran las regiones de Micronesia y Melanesia, también en el Pacífico.

La Polinesia no experimenta cambios estacionales anuales. En cambio, la temperatura ronda los 80 grados Fahrenheit (27ºC) durante la mayor parte del año. Cada isla suele contener un bosque de manglares a lo largo de la costa, seguido de palmeras y luego una selva tropical más hacia el interior. La región también alberga numerosas islas volcánicas y algunas de las montañas más altas del mundo.

Estos son los países y territorios que forman parte de la Polinesia:

Países de la Polinesia

  • Nueva Zelanda
  • Samoa
  • Tuvalu
  • Kiribati
  • Tonga
  • Chile

Territorios dependientes de la Polinesia

  • Polinesia Francesa (Francia)
  • Samoa Americana (Estados Unidos)
  • Islas Cook (Nueva Zelanda)
  • Wallis y Futuna (Francia)
  • Niue (Nueva Zelanda)
  • Tokelau (Nueva Zelanda)
  • Islas Pitcairn (Reino Unido)
  • Hawái (Estados Unidos)
  • Rapa Nui – Isla de Pascua (Chile)
  • Atolón Palmyra (Estados Unidos)
  • Islas de la Línea (Kiribati y Estados Unidos)
  • Islas Fénix / Rawaki (Kiribati y Estados Unidos)

Historia de la Polinesia

Moai en la Isla de Pascua (Chile).
Moai en la Isla de Pascua (Chile).

La historia de la Polinesia generalmente abarca cuatro épocas: la exploración y el asentamiento (1800 a.C. a 700 d.C.), crecimiento pre-europeo (año 700 a 1595), exploración europea (1595 a 1945) y tiempos modernos (1945 hasta el presente).

Entre el 3000 y el 1000 a. C., los hablantes de lenguas austronesias se aventuraron desde Taiwán a Micronesia y Melanesia. Allí comenzó a desarrollarse la cultura prehistórica Lapita. Sus gentes continuaron extendiéndose hacia el este y hacia el año 700 d.C. se habían asentado dentro del triángulo polinesio. Cada población local estableció su propia sociedad y estructuras políticas.

En 1595, en la Era de los Descubrimientos, el navegante español Álvaro de Mendaña de Neira se convirtió en el primer europeo en llegar a la Polinesia, pero sería el capitán James Cook de la Royal Navy británica quien hiciera el primer intento de explorar la región, a mediados del siglo XVIII.

A principios del siglo XX, casi toda la Polinesia había sido conquistada por las potencias occidentales. Después del ataque japonés a Pearl Harbor en diciembre de 1941, muchas de las islas polinesias fueron utilizadas como bases militares aliadas. Una vez que terminada la guerra, comenzaron a producirse cambios políticos debido a la difusión de sentimientos anticoloniales.

En 1962, Samoa se convirtió en la primera nación del Pacífico en obtener su soberanía. Hoy en día, la mayoría de las islas polinesias tienen cierto grado de independencia.

Vida polinesia y dieta

Plato típico polinesio en el que predomina el pescado crudo.
Plato típico polinesio en el que predomina el pescado crudo.

Con el paso de los años, la mayoría de los polinesios se adaptaron a su entorno oceánico para convertirse en excelentes marineros. Con frecuencia abandonaban las aguas costeras hacia alta mar, explorando cientos de kilómetros en todas direcciones, como pasó en la Isla de Pascua.

Preferían este estilo de vida porque proporcionaba la mayor cantidad de proteínas para sostener su dieta. La pesca se realizó tanto de forma individual como en grupo. A menudo, se realizaban rituales religiosos para ayudar con estos esfuerzos.

Otras fuentes de alimentos comunes incluyeron frutas y verduras como plátanos, cocos y ñames. Los tahitianos en particular dependían del fruto del pan, mientras que los primeros hawaianos comían raíz de taro. Además, el fruto del pandanus se utilizaba mucho como tipo de chicle.

Las primeras culturas polinesias no poseían un sistema de mercado. Más bien, todos los intercambios se produjeron mediante trueque. Los pescadores tomaban una parte de su captura diaria y se trasladaban a las aldeas del interior donde comerciaban con artículos recolectados en la tierra.

Clases sociales en la Polinesia

Estatua del Rey Kamehameha I de Hawaii.
La estatua de Kamehameha se encuentra en un lugar destacado frente a Ali iolani Hale en el centro de Honolulu, Hawai i. Fue construida en 1878 para conmemorar los 100 años del descubrimiento de Hawai por el Capitán Cook.

Las comunidades polinesias tradicionales se centraron en espacios compartidos, ya sea con fines sociales o ceremoniales.

Pero de todos modos, existía una jerarquía social clara.

Por ejemplo, las casas en las Islas Marquesas se construían sobre plataformas, cuya altura dependía del estatus del propietario. Los jefes, guerreros y figuras religiosas podrían haber vivido entre siete y dos metros y medio del suelo, mientras que las personas de estatus inferior podrían no haber tenido más que unos pocos centímetros de altura.

Además, cada persona dentro de una comunidad poseía propiedades personales, pero los individuos de clase alta tendían a tener mejores posesiones, como colchones para dormir y muebles tallados. Por último, a menudo se prohibía el matrimonio entre personas de distintos estratos sociales. Como curiosidad, en algunas sociedades polinesias, los hijos de estas parejas eran asesinados al nacer.

Cultura de género

Chicas de la etnia Hula en Tahití, Polinesia Francesa.
Chicas de la etnia Hula en Tahití, Polinesia Francesa.

La situación de las mujeres en la Polinesia dependía de cada isla. En las Marquesas, por ejemplo, las mujeres eran consideradas casi iguales a los hombres, mientras que en otras sociedades polinesias ocupaban posiciones inferiores.

El trabajo estaba tradicionalmente dividido por género, siendo los hombres responsables de la pesca, la construcción y la protección, mientras que las mujeres recolectaban alimentos, tejían cestas y confeccionaban ropa. En muchas islas, hombres y mujeres también comían por separado.

A diferencia de la mayoría de las sociedades globales, la poligamia era muy común, pero era la mujer la que podía tener más de un marido. Era menos común que un hombre se casara con más de una persona.

Danza artística maorí, con los típicos tatuajes polinesios.
Danza artística maorí, con los típicos tatuajes polinesios.

Antes de la llegada de los occidentales, tanto hombres como mujeres llevaban secciones de tela de corteza alrededor de la cintura. Ambos sexos también usaban adornos y tocados de plumas en eventos ceremoniales. Estos adornos a menudo se hacían con conchas de moluscos que también podían convertirse en una variedad de herramientas.

En muchas culturas polinesias, los tatuajes tenían un inmenso significado cultural y simbólico, ya que estaban inspirados en la rica mitología de la población local. Generalmente se incorporaban figuras heroicas de alguna manera. La pubertad solía estar marcada por el primer tatuaje del adolescente.

Religión

Típicos guardianes Tiki en Hawái (Estados Unidos).
Típicos guardianes Tiki en Hawái (Estados Unidos).

Durante la era precolonial, existía una variedad de religiones en todas las islas de la Polinesia. La mayoría de estas ideas y prácticas religiosas involucraban lo que se conoce como Mana, una fuerza vital o poder sagrado que todas las cosas, animadas e inanimadas, poseen. Se sabía especialmente que las mujeres tenían un gran maná, como lo demuestra su capacidad de reproducirse. En algunas culturas, los jefes también poseían un gran maná, ya que se pensaba que estaban relacionados con los dioses.

También fue muy importante el concepto de Tapu, comúnmente conocido como tabú. Muchas sociedades polinesias tenían reglas estrictas para protegerse contra ciertas acciones sacrílegas o cualquier cosa que se considerara prohibida.

Actualidad en la Polinesia

La colonización europea

Las diversas culturas y tradiciones polinesias cambiaron drásticamente como resultado del colonialismo. Los primeros occidentales hicieron contacto con la población local en el siglo XVI. En aquella época había aproximadamente 500.000 habitantes repartidos por toda la región.

La influencia europea creció de manera más prominente durante el siglo XVIII, cuando llegaron los primeros misioneros. A medida que el cristianismo se extendió, también lo hizo el poder occidental. Finalmente, Gran Bretaña, Francia, Alemania y Estados Unidos, entre otros países, se apoderaron de las islas polinesia. Estas potencias compitieron por la propiedad de las islas, dejando que las poblaciones locales sufrieran las consecuencias.

Se perdieron tradiciones y recursos y floreció la discriminación. De hecho, los habitantes de la Isla de Pascua fueron diezmados casi por completo por la esclavitud y las enfermedades europeas recién introducidas. Poco queda de su cultura original. En 1962, la Polinesia Francesa incluso se convirtió en un sitio de pruebas nucleares después de que Francia perdiera Argelia, su anterior campo de pruebas.

La introducción del inglés y el español amenazó la supervivencia de las diversas lenguas indígenas. La religión también se vio gravemente afectada, y los misioneros convirtieron a la mayoría de los polinesios al cristianismo. Muchas de las creencias tradicionales que continuaron existiendo se incorporaron en gran medida a la ideología cristiana.

Con el tiempo, los polinesios incluso se adaptaron a las modas más occidentales, vistiendo trajes tradicionales sólo durante ceremonias especiales.

El Siglo XXI

Hoy en día, hay aproximadamente entre dos y tres millones de polinesios étnicos en todo el mundo. De ellas, las islas con mayor población étnica polinesia son Nueva Zelanda, Samoa, Tahití o en los territorios americanos de Hawái y la Samoa Americana.

Con excepción de Nueva Zelanda, la mayoría de las islas polinesias independientes reciben la mayor parte de sus ingresos de la ayuda exterior. El turismo también proporciona unos ingresos estables.

No existe una cultura polinesia generalizada ya que esta difiere de una isla a otra. A ojos de Occdiente, la región está actualmente dividida por dos culturas distintas: la Polinesia Occidental y la Polinesia Oriental. La primera se define en gran medida por sus grandes poblaciones, mientras que el segundo está relativamente limitado a las islas más pequeñas.

A pesar de la eliminación de sus culturas colectivas, actualmente se están realizando esfuerzos para revitalizar las diversas prácticas de la Polinesia precolonial. Por ejemplo, los programas educativos en las escuelas primarias y universidades intentan enseñar a una nueva generación los idiomas originales hawaianos o maoríes. Los tatuajes rituales han vuelto con fuerza.

Queda por ver si estos esfuerzos tendrán éxito. Hoy, la Polinesia existe como una fusión de las viejas costumbres y la influencia occidental.

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