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¿Por qué Marte es rojo?

Marte es rojo por el proceso de oxidación que se da en su superficie.

MARTE TAMBIÉN ES CONOCIDO COMO EL PLANETA ROJO PERO… ¿POR QUÉ MARTE ES ROJO?

Marte también es conocido como el Planeta Rojo debido a que su superficie es de color rojo anaranjado. La superficie de Marte está formada por una gran cantidad de óxido de hierro que, cuando se expone a las circunstancias adecuadas, se oxida y adquiere un color rojo.

Sin embargo, no todo Marte es de este color rojo. Uno de los Mars Rovers, el Phoenix Lander, perforó la superficie y descubrió que a sólo unos centímetros de profundidad el suelo de Marte era marrón, no rojo.

Que Marte sea rojo le ha ido muy bien a Hollywood para dar título a sus películas, como la que protagonizó Val Kilmer en Marte, Planeta Rojo.

Superficie de Marte

El Mars Rover de la NASA en la superficie de Marte.
El Mars Rover de la NASA en la superficie de Marte.

La superficie de Marte está formada por óxido de hierro (oxidado), lo que le da al planeta su característico color rojo.

Si bien tanto la Tierra como Marte contienen mucho hierro, el hierro de la Tierra se hundió bajo la superficie poco después de su formación, mientras que el hierro de Marte permaneció más cerca de la superficie. Ambos planetas tienen su núcleo hecho de hierro.

Sin embargo, los científicos creen que la gravedad de Marte no era lo suficientemente alta como para atraer todo el hierro hacia el núcleo. Aunque el hierro es un elemento muy denso, Marte es mucho más pequeño que la Tierra, razón por la cual tiene una gravedad tan baja en comparación.

Pero la pregunta sería: ¿Cómo pudo haberse oxidado el hierro de Marte? En ciencia hay verdades que no son absolutas, y en este caso los científicos tienen un par de teorías.

En primer lugar, hay evidencia de que Marte alguna vez albergó agua líquida, lo que podría haber ayudado en la oxidación. El problema de esta teoría es que no explicaría por qué la superficie de Marte parece estar completamente oxidada.

En 2009, los investigadores demostraron que la oxidación podría ocurrir debido al desmoronamiento del cuarzo. Las tormentas de polvo en Marte pueden ser extremadamente destructivas y pueden demoler el cuarzo, dejando expuestas superficies ricas en oxígeno. La luz solar también puede desempeñar un efecto oxidante en Marte al descomponer el dióxido de carbono en peróxido de hidrógeno y ozono.

Atmósfera de Marte

Colina de Santa Cruz en Marte (NASA).
Colina de Santa Cruz en Marte (NASA).

La atmósfera de la Tierra parece que tenga un azul brillante debido a la dispersión de Rayleigh. Las moléculas de la atmósfera dispersan longitudes de onda de luz azul más cortas, lo que le da al cielo su tinte azul.

Si la atmósfera de la Tierra fuera más pequeña o menos densa, el azul estaría mucho más descolorido. Por otro lado, la atmósfera de Marte no es lo suficientemente densa como para que la dispersión de Rayleigh sea la única causa del color rojo brillante.

Las partículas de polvo, levantadas por las incesantes tormentas de polvo, llenan la atmósfera de partículas de hierro oxidado. Después, la luz rebota en estas partículas creando un tinte rojo en el cielo. Dado que las tormentas de polvo no son uniformes en todo el planeta, tampoco lo es el color de su atmósfera. Por eso las imágenes que los Mars Rovers enviaron a la Tierra muestran diferencias en el color del cielo.

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